Днес мегакорпорацията Canon е най-популярната в света. Тя е преди всичко производител на офис оборудване – от принтери и факс машини, скенери и копирни машини. Фотографското оборудване заема само един малък процент от общото произведено количество от продукти. Нейната поява и развитие с свързано с имената на инженерите Горо Йошида, Такео Маеда и Сабуро Учида.

Нейната история започва през 1930 година, но три години по-късно тримата приятели създават собствена компания, наречена „Лаборатория на точните оптически прибори“. Главната й е цел е била да създаде „най-добрата камера в света“, т.е. такава японска фотокамера, за която да заговори целият свят. След по-малко от година те са създават прототип на първата японска 35mm фотокамера с фокална равнина на затвора, наречена Kwanon. Не след дълго камерата Kwanon предизвиква фурор на японските острови. Този модел притежавал най-добрите дизайнерски решения на немските им колеги, но се различавал по-достъпната си цена. Kwanon не е бил просто копие, както при първоначалната конструиране, а се явявал оригинална инженерска разработка.

Kvanon е името на хилядоръката будистка богиня на милосърдието, което Йошида и Учида избрират за „кръщелница“ на тяхното творение. Но на международния пазар ориенталският храм не се ползва с голяма популярност. Ето защо през 1935 година името Kwanon е променено на Canon. На японски думата „канон“ означава „пистолет“, който в известен смисъл може да се отнесе към фототехниката – „камера-пистолет“ звучи обещаващо.

Първият прототип на символа на компанията е фигурата на богинята на Kvanon, седнала на цвета на лотос. Към образа била добавена рамка от пламъци. По-късно логото било заменено с надпис Kwanon. Когато през 1935 година камерата променя името си, използват елегантен шрифт в съвременен стил. В края на 1930 в производството на фотографска техника се привличат нови инвеститори и се взема решение за преобразуване на „Лабораторията“ в акционерното дружество Precision Optical Industry Co., Ltd. Въпреки името си, компанията произвежда само камери, и ако преди войната е можело да се закупи „тяло» Canon, на което да се инсталират обективи Nikkor , след това нещата се променят. През 1930 година индустриалното „чудовище» Nippon Kogaku (прародител на Nikon), който произвеждал само висококачествена оптика, не се е занимавал с камери. А Canon не разполага с ресурси, за да наложи производството на свои обективи. Първоначално ръстът на Precision Optical Industry подпомага дори и курса на правителството, но с избухването на Втората световна война, компанията започва да претърпява огромни загуби, тъй като на страната били неогходими танкове и самолети, а не фотоапарати.

В качеството на мениджър на Precision Optical Industry Co., Ltd. е назначен Такеши Митараи, с парите на когото е проектиран и произведен първият фотоапарат. Той не вижда нищо нередно в управлението на компанията с помощта на външни мениджъри. След това въвежда система за социални придобивки за своите служители и други нечувани за японския бизнес практики. Всичко това помага за запазването на производството след поражението на Япония във Втората световна война. В Далечния Изток войната официално приключва на 15 август 1945, а на 1 октомври Precision Optical Industry Co. президентът лично изпраща писма до всички бивши служители с покана да се върнат на работа. За бързото възстановяване на компанията помогат «нашествениците» – американски войници и офицери са били най-активните купувачи на японски камери, тъй като те били по-евтини от немските и американските. Но броят на американският контингент е ограничен, а масовите японски потребители не били особено привлечени от снимките. Така Митараи основава две дъщерни дружества, едното от които е произвеждало и продавало радиостанции, а другото – лекарства, което позволило на Precision Optical Industry Co. Да разшири производството на фотографска техника.